Implozia Proiectului Lincoln a deraiat planul fondatorilor sai pentru un imperiu media

Daca ascensiunea fulgeratoare a Proiectului Lincoln – o colectie de agenti republicani de lunga durata care s-au autodenumit „Never-Trumpers” – parea sa aiba loc peste noapte, caderea organizatiei a fost la fel de dramatica.

In decursul unei saptamani, au aparut rapoarte blestematoare dupa raporturi blestematoare despre grup: acel co-fondator John Weaver ar fi hartuit sexual mai mult de 20 de tineri (afirmatii pe care le-a recunoscut intr-o scuza); ca a canalizat peste 50 de milioane de dolari din cei aproximativ 90 de milioane de dolari pe care i-a strans in firme cu legaturi cu membrii sai; ca membrii seniori ai echipei juridice independente angajate de Proiectul Lincoln pentru a efectua o „evaluare cuprinzatoare” a „operatiunilor si culturii” sale sunt de fapt donatori ai super PAC insisi. Acesti directori ai organizatiei, inclusiv Steve Schmidt— este posibil sa fi stiut despre acuzatiile impotriva lui Weaver inainte ca acestea sa fie facute publice. (Schmidt a negat cunoasterea prealabila a acuzatiilor. Intr-o declaratie, Proiectul Lincoln a spus ca a fost „tradat si inselat” de Weaver.) Daca sunt adevarate, povestile, care au rasturnat grupul cu forta bomba, reprezinta un spectaculos si deznodamant oribil.

Ca raspuns, multi dintre membrii Proiectului Lincoln au cazut inapoi la mantra lor preferata: Donald Trump este mai rau. „Stii cine ar fi cel mai fericit om din lume daca ar sti ca nu va mai avea de-a face niciodata cu [Proiectul Lincoln]? Donald Trump”, a scris pe Twitter cofondatorul Stuart Stevens saptamana trecuta. „Alege o parte. Sunt cu [Lincoln Project].” Apoi a indemnat cititorii sa fie alaturi de grup. „Cel mai eficient Super PAC din istoria SUA”, a scris Stevens. (De fapt, desi reclamele de atac virale ale Proiectului Lincoln au strans milioane de vizualizari, videoclipurile nu au facut mare lucru pentru a-si indeplini obiectivul declarat de a influenta electoratul republican. Trump a primit o cota mai mare din votul republican la nivel national in 2020 decat el. a facut in 2016.) Altii pareau resemnati. „Inchide-l deja”, a scris Kurt Bardella, care a parasit pozitia sa de consilier principal in mijlocul vartejului de presa proasta. George Conway, un alt cofondator care a plecat de atunci, a scris de asemenea pe Twitter ca, in acest moment, inchiderea PAC este miscarea „corecta”. Joi, Proiectul Lincoln a anuntat formarea unui „comitet consultativ de tranzitie” care va sprijini ancheta interna a lui Weaver, precum si un „Raport de administrare” pentru a-si contura finantele.

Pe masura ce organizatia se framanta, planurile sale de viitor au fost puse la indoiala. Vedetele grupului planuisera sa lucreze pentru prim-ministrul israelian, Gideon Sa’ar , in cererea sa impotriva premierului Benjamin Netanyahu, la alegerile care vor avea loc in martie. Campania lui Sa’ar i-a adus pe Schmidt, Reed Galen, Stevens si Rick Wilson de la Proiectul Lincolncu cateva saptamani in urma, in speranta ca reclamele de atac agresive ale grupului vor functiona impotriva lui Netanyahu, dar relatia lor a fost dizolvata de atunci, potrivit unui raport de marti din Jerusalem Post. Chiar inainte de alegerile din 2020, Axios a raportat ca Proiectul Lincoln avea planuri potentiale pentru o organizatie media extinsa – Lincoln Media – si a fost abordata de „mai multe companii de media si divertisment si platforme de podcast care cautau sa lanseze francize de la marca sa”. Se pare ca acele discutii au inclus interesul unui studio TV pentru dezvoltarea unui serial de fictiune; interogari de la retele despre difuzarea emisiunii proprietare a Proiectului Lincoln, LPTV;si, eventual, crearea unui film non-fictiune. Organizatia planuise sa lanseze o versiune reinnoita a podcast-ului sau, spunandu-i lui Axios ca „va dezvalui noi episoade iminent” si isi va extinde programarea LPTV „in saptamanile urmatoare”. Acele planuri sunt acum, probabil, in limbo.

Fondatorii Proiectului Lincoln simt consecintele si la nivel individual. Desi a esuat in misiunea sa declarata, organizatia a reusit sa sporeasca profilurile mass-media si sa acopere buzunarele membrilor sai vedete, ceea ce, sustin unii critici, ar fi putut fi adevaratul sau scop tot timpul. Schmidt, despre care se presupune ca ar fi stiut despre acuzatiile impotriva lui Weaver inca din martie trecut, potrivit The 19th, dar a sustinut ca a luat cunostinta de ele cand au fost facute publice in ianuarie, a folosit succesul grupului pentru a deveni un colaborator de baza MSNBC. ; a aparut in emisiunea fostului consilier al lui Bush, Nicolle Wallace , Deadline: White House, de cel putin 34 de ori de la lansarea grupului. In ciuda faptului ca a fost prezentat ca colaborator MSNBC chiar si recent weekend-ul trecut, cand a fost invitat Talk-show-ul lui Bill Maher si aparand pe retea pentru a discuta despre achitarea lui Trump, o sursa familiarizata cu statutul lui Schmidt a confirmat ca acesta nu mai este un colaborator. 

Schmidt a gazduit, de asemenea, popularul podcast omonim al Proiectului Lincoln, care a ajuns printre cele mai ascultate emisiuni politice din topurile Apple Podcast. Nu este clar daca planurile de podcasting ale grupului vor merge inainte cu Schmidt la carma. El a anuntat saptamana trecuta ca isi va elibera locul in consiliu „pentru a face loc numirii unei femei ca membru al consiliului de administratie, ca prim pas pentru reformarea si profesionalizarea Proiectului Lincoln”, dar va ramane intr-un rol managerial. El i-a obligat pe sustinatori sa ramana alaturi de grup in lupta sa impotriva „valorii in crestere a fascismului si autoritarismului in aceasta tara”. 

Wilson, intre timp, este editor in general si editorialist la Daily Beast, care cogazduieste podcastul sau emblematic de comentarii politice, The New Abnormal, care urca, de asemenea, in mod regulat in topurile Apple Podcast. Dar relatia lui cu presa este in asteptare in asteptarea rezultatelor unei investigatii in care membrii stiau despre acuzatiile Weaver si cand. „Reporterii de la Daily Beast si altii nu au descoperit nicio dovada pana acum ca [Wilson] era constient de astfel de actiuni”, a spus Molly Jong-Fast, cogazda podcast-ului lui Wilson, in cel mai recent episod din The New Abnormal.inainte de a dezvalui ca ea „personal a fost un consilier neplatit pentru Proiectul Lincoln”, dar de atunci si-a dat demisia. „Au existat atat de multe controverse in legatura cu Proiectul Lincoln, am convenit de comun acord cu Rick sa intrerupa aparitiile sale la podcast pana cel putin se rezolva ancheta interna”, a adaugat ea.

Schmidt si Wilson sunt doi dintre cei mai retinati, alaturi de Reed Galen. Cofondatoare Jennifer Horn, care si-a dat demisia din grup, a scris ca membrii Proiectului Lincoln au „respins de-a dreptul” forta ei pentru un apel la actiune privind hartuirea sexuala si dezechilibrul de putere si pentru a „aborda in mod corespunzator problema Weaver in mod public”. Horn a afirmat ca a auzit de la presupusele victime ale lui Weaver care au sustinut ca interactiunile lor cu Weaver „se pare ca au inceput cu aproape un an in urma si, potrivit acestor tineri, au fost comunicate altora in cadrul Proiectului Lincoln”. Saptamana trecuta, un numar de fosti angajati au lansat o declaratie prin care implora Proiectul Lincoln sa-i elibereze de acordurile de confidentialitate, permitandu-le astfel sa discute liber despre mediul de lucru al PAC.